Часть первая. Глава 1. Возвращение

314 22 2

Пока ты в пути, всё ещё может измениться. Пока идёшь, мир тоже движется, и, как знать, что ещё произойдёт. От почтовой станции к ратуше - полчаса ходу, с полупустым дорожным мешком... но всё-таки вдруг? Вдруг окажется, что страшное известие, с которого начался этот путь - на самом деле неправда. Недоразумение, страшный сон - в такую жару, как сегодня, чего только не приснится. Тряхнёт карету на ухабе - и очнёшься, и нет ничего. Не будет письма в кармане летней армейской куртки, рыжего конверта, надписанного бездушно-аккуратным почерком секретаря городской канцелярии. Не будет молодого служащего в новой, ещё необмятой форме, открывающего знакомые ворота. Наверно, он тоже знает. Наверно, все уже знают - такая весть облетела бы город в считанные часы, а прошло уже две недели. Что теперь ещё можно успеть?

Некоторые городские жители могли бы, наверно, узнать человека, идущего через площадь, но никто не обратил на него внимания. В Ильте, последнем городе на краю Раскола, всегда много защитников, в том числе неместных, каждому вслед смотреть - шею свернёшь. И только трое мальчишек, спешивших куда-то с видом опасных заговорщиков, загляделись на незнакомца - точнее, на его меч, висевший на поясной перевязи. Любой уважающий себя парень обязан знать, что прямая, с загнутыми к острию концами, перекладина - у мечей Столичной армии. Значит, гость прибыл из центральных земель. Мальчишки не могли знать, конечно, что свой меч с гардой-полумесяцем, какой носили все защитники рубежа, он оставил здесь, в городе, семь лет назад. И всё это время надеялся, что никогда за ним не вернётся.

Каменные львы, охранявшие вход в ратушу, может, и узнали его, но выражение морд у них осталось таким же недоверчивым и угрюмым. Наверно, вид посетителя - мокрые от пота волосы, глубокие тени под глазами и взгляд, полный напряжённого, болезненного внимания - не очень им понравился. Впрочем, они не помешали ему пройти.

Наверх, на второй этаж, вела белая мраморная лестница, вдоль которой весели на стене портреты прежних мэров, заслуженных военных и почётных граждан. Он коснулся ладонью холодных каменных перил, всмотрелся в знакомые с детства картины - и понял, что ищет среди них новый, недавно написанный портрет, родное лицо, которое вживую больше не увидеть. Но портрета не было - наверно, его еще не успели написать.

На втором этаже выстроились в ряд тяжёлые двери из королевского ореха, чёрного с золотистыми разводами. У первой из них, на светлом дощатом полу, лежала медная полоска вечернего солнца. Наступив на неё, он ещё постоял несколько мгновений, как будто раздумывая, потом негромко постучал в дверь.

Защитник рубежаПрочитайте эту историю БЕСПЛАТНО!