Storia 122

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Ho incorniciato la foto. Si trova nel mio ufficio nello stesso punto che ha occupato per due anni. È un promemoria per farmi lavorare più duramente. Un promemoria di tutto il dolore che ho causato per aver agito troppo lentamente.
Diciassette bambini erano scomparsi quell'estate. Rapiti dalle loro camere da letto senza una traccia di chi potesse essere stato. Questo caso mi aveva segnato più di qualsiasi altro a cui abbia lavorato.
Ogni giorno un genitore veniva da me e chiedeva "Perché non ha ancora trovato il mio bambino?" ed io avrei dovuto rispondere "Ci sto provando. Lo giuro." Dopo la diciassettesima sparizione, abbiamo ricevuto una foto per posta. C'era una scritta sul retro. Tre parole.

"il tempo scorre"

Senza sapere che l'ha fatta un criminale, penseresti che è una foto abbastanza carina. Rappresenta una vecchia strada ghiaiosa che si arrampica dolcemente su una collina. La foto è scattata dal centro del sentiero, con la collina sullo sfondo. Una parte della strada è accostata da un cumulo di foglie autunnali dai colori vivaci che sembrano cadute recentemente. Le foglie sono leggermente schiacciate, come da della pioggia torrenziale. Al centro della strada c'è un piccolo cestino. L'angolazione della fotocamera fa in modo di non riuscire a vedere il suo interno. Su ogni lato della strada si trovano pini giganteschi che creano lunghe ombre inquietanti.
Il nostro dipartimento era riuscito a trovare il luogo della foto, ma lì non c'era nessuna prova. Nessun cestino sulla strada. Niente nel bosco. Gli altri scartarono la foto come una falsa pista, ma c'era qualcosa in essa che mi infastidiva. L'ho tenuta sulla mia scrivania per tutto l'anno successivo, cercando di capire cosa significasse. Volevo riuscire a dire a quei genitori cosa era successo ai loro bambini.
C'era qualcosa di strano in quella foto. Qualcosa di innaturale. Ci pensavo tutto il tempo. Il cestino. Le foglie. I pini. Poi un giorno era chiaro. Foglie cadute e pini. I pini non hanno foglie. Hanno aghi. Gli aghi non cambiano colore e non cadono in autunno. La pila di foglie non era naturale.
Dopo aver esaminato la foto per un anno, dopo aver detto ai genitori che non potevo trovare i loro figli per un anno, avevo finalmente capito. Scavai una buca nel punto dove si trovavano le foglie della foto. C'era un cestino sottoterra. Conteneva il teschio di un bambino. Le impronte dentali combaciavano con quelle di Michael Blasters. Uno dei bambini scomparsi.
Ordinai di scavare nell'area. Gli altri bambini erano sepolti lì vicino.
Solo uno scheletro era stato trovato completo. Era quello di una bambina scomparsa un paio di giorni prima che ci arrivasse la foto. Al contrario degli altri, il suo corpo era in una bara.
C'era una nota appesa al suo vestito. La stessa scrittura della foto.

"48 ore di aria - avreste potuto salvarla."

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