Liquid-1, Avortée

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L'alunissage sur Encelade avait eu lieu au centre du cratère appelé Cold Point, huit mois après le départ de la cité spatiale Humanity. Formé par une ancienne éruption d'hydrogène gigantesque, proche du pôle Nord de la lune, cette zone présentait une faible activité de la calotte glaciaire et les températures variaient moins que partout ailleurs sur l'astre. Ce phénomène relevait principalement de la physionomie du lieu et n'avait pas été ciblé au hasard pour la mission Liquid-1. Les premiers éléments du campement de base assemblés, une première équipe de scientifiques s'était dirigée vers Abaddon, une fracture tectonique géante. La glace étant particulièrement dense au niveau zéro, le puit d'extraction principal s'était établi au fond de la faille où des centaines de mètres de forage avaient ainsi été gagnés.

Ce site n'étant pas celui choisi initialement, le sondage des couches avait été volontairement incliné de quarante-cinq degrés pour rejoindre la strate glacée voisine. Une plateforme temporaire avait été construite en creusant des ateliers à même le mur gelé.

Après des journées chargées et intensives en faible pesanteur, et un seuil de mille cinq cent mètres franchis sous la surface, l'exploitation du sous-sol n'avait rien révélé de probant et surtout une faible présence d'eau pure, but ultime de la mission pour combler les pénuries de la cité-station humaine. Une nappe fut découverte aux environs des mille huit cent mètres de profondeur. Le liquide s'y trouvant comportait en grande partie du diazote liquéfié par les très faibles températures environnantes. De par sa forte concentration, l'extraction des molécules d'eau devenait fastidieuse et par conséquent peu rentable.

Liquid-1 fut compromise. La mission s'orienta alors vers ce que les hommes avaient déjà observé depuis l'espace, les couches supérieures déchirées par d'innombrables geysers. Mais la glace de surface en résultant était principalement composée de multiples essences gazeuses. Le manque de résultat finit par compromettre la mission et le rapatriement pour la station fut planifié.

Lors du rassemblement du matériel de forage avant leur retour pour le campement, des membres de l'équipe découvrirent par hasard une pousse blanche sur le flanc du rift. La plante fut rapatriée vers Cold Point en attendant de nouvelles directives d'Humanity.

Un message de la station mère ordonna qu'un membre poursuive les recherches tout en garantissant une zone de quarantaine efficace pour le retour des autres scientifiques. D'âge moyen et bénéficiant d'une expérience avancée en géobiologie, Héléna fut naturellement désignée pour mener à bien ce projet. Un androïde, réservé et préparé par le dernier contingent d'hommes, allait prendre en charge sa sécurité et fournir une aide pour les tâches de base. Des rapports quotidiens furent demandés dans le but de garder un lien constant avec elle, assurer un suivi complet de ses études, mais surtout éviter des situations d'anxiété liées à la mission et à la solitude.

Le nouvel objectif consistait concrètement à établir les origines de cette forme de vie sur la planète et à comprendre sa résistance dans un milieu aussi hostile que celui d'Encelade. La jeune scientifique disposait d'un peu plus de six mois d'autonomie en oxygène et en perfusions d'eau pour mener ce nouveau projet à terme.
Par la suite, l'ensemble de l'étude serait intégré à la Fondation Humaine Universelle, une gigantesque base de données partagée à tous les systèmes occupés par la civilisation humaine. La plante serait, quant à elle, envoyée vers Humanity ou des laboratoires continueraient de l'étudier et chercheraient à en tirer tous les avantages possibles pour améliorer les conditions de vie des humains dans l'espace et sur les systèmes colonisés.

Héléna disposait d'une capsule autopropulsée spécialement reconditionnée pour son voyage de retour, le vaisseau principal ayant quitté Cold Point avec les autres membres appartenant à la première mission.

L'apogée d'un règneLà où vivent les histoires. Découvrez maintenant